Historien bakom riktiga Downton Abbey

Verklighetens Downton Abbey – Highclere Castel
Nu kommer filmen Downton Abbey. Det blir dramatik, intriger och kungligt finbesök. På verklighetens Downton Abbey – Highclere Castel – levde Lady Almina vars liv också skulle ha passat som film.

Många har nog saknat den aristokratiska familjen Crawley på godset Downton Abbey sedan sjätte säsongen av den engelska succéserien sändes i SVT 2015.

Men nu har alla som älskar pampiga slottsmiljöer, glamorösa 20-talsklänningar, dramatik och intriger bland både herrskap och tjänstefolk – och inte minst änkegrevinnan Violets slagfärdiga kommentarer – något att se fram emot! Den 13 september är det biopremiär för filmen Downton Abbey.

Vad handlar Downton Abbey-filmen om?

I filmen får vi möta familjen Crawley och deras tjänstefolk under två år 1927–29. Mycket kretsar kring ett besök av det dåvarande engelska kungaparet, kung George V och drottning Mary. Ska Downton Abbey leva upp till förväntningarna och ta emot kungligheterna med ståndsmässig elegans?

Samtidigt blåser förändringens vind på det anrika slottet – kan adeln fortsätta med sin lyxiga livsstil? Och vad tycker egentligen tjänstefolket om det kungliga besöket?

Men som så ofta överträffar verkligheten dikten, och historien om slottsfrun lady Almina på Highclere Castle – slottet där serien och filmen spelats in – är minst lika spännande!

Miss Almina var bara 19 år när hon blev den femte grevinnan av Carnarvon och därmed slottsfru på Highclere Castle. Det hade ingen kunnat tro när hon föddes 1876 – att bli grevinna innebar ett ansenligt kliv uppåt i samhällshierarkin för en flicka som fötts utanför äktenskapet.

Almina Victoria Maria Alexandra Wombwell var sannolikt inte dotter till Frederick Wombwell, som var gift med hennes mamma. Det var en välkänd offentlig hemlighet att det var den förmögne bankdirektören sir Alfred de Rothschild som var hennes far.

Därför kunde Almina leva ett liv i sus och dus även efter att hennes mamma blivit änka. Rothschild lämnade nämligen inte sin älskarinna och dotter i sticket. Hans pengar var också mycket välkomna när Almina skulle introduceras på äktenskapsmarknaden.

Men att hon skulle lyckas fånga en äkta greve, en av de högsta titlarna inom brittisk aristokrati, var ändå mer än hon någonsin hade kunnat drömma om.

Prinsen av Wales besökte slottet

George Edward Stanhope Molyneux Herbert hette greven i fråga. Han var tio år äldre än Almina och den femte earlen av Carnarvon. Bröllopet stod den 26 juni 1895 i St Margarets kyrka i Westminster. Bruden bar en krans av apelsinblommor under en slöja av finaste silkestyll.

George hade flera stora egendomar. Highclere Castle, sydväst om London, var den vackraste av dem alla och dit tog han sin unga brud efter bröllopet. Där skulle den nyblivna grevinnan bli husfru och chef över en stor tjänarstab.

Det verkliga elddopet som societetsfru fick Almina ett halvår senare. Prinsen av Wales tackade ja till att besöka Highclere Castle under tre dagar, det är för övrigt inte omöjligt att det besöket inspirerat manusförfattaren Julian Fellowes att förlägga ett besök av kungligheter på Downton Abbey i nya filmen.

Det var Rothschild som hade dragit i de rätta trådarna för att dottern skulle få umgås i de högsta kretsarna och det var också han som stod för notan för det överdådiga arrangemanget. Det sparades inte på något!

Efter tre dagar med jakt, storslagna måltider och olika slags underhållning lämnade prinsen av Wales och övriga gäster slottet mycket nöjda och Almina kunde pusta ut. Hon hade blivit godkänd som värdinna.

Men hennes allra viktigaste uppgift låg framför henne – att föda en arvinge. Fram till dess njöt hon av livet tillsammans med sin man. De reste till Italien, Tyskland, USA, Fjärran Östern och Egypten där hon blev gravid.

Den 7 november 1898 födde hon sonen Henry George Alfred Marius Victor Francis, som i familjen kallades Porchy. Knappt tre år senare, i augusti 1901, föddes dottern Evelyn Leonora Almina, som kallades Eve.

Som seden var vid den tiden i deras klass tog Almina inte själv hand om sina barn, det gjorde nanny Moss.

Slottet blev sjukhus

Men det skulle visa sig att Almina kunde vara väldigt omhändertagande. 1901 skadades George svårt i en bilolycka i Tyskland och Almina skötte om honom på vägen hem. Olyckan gav George bestående men och familjens läkare rekommenderade att de skulle lämna England under vintern.

Paret reste åter till Egypten och fascinationen för det landet skulle sedan göra George berömd. Det var han som tillsammans med arkeologen Howard Carter upptäckte Tutankhamuns grav 1922.

Georges hälsa sviktade och Almina blev hans sjuksköterska. Det gjorde att hennes intresse för yrket växte.

Almina gjorde om Highclere Castle till sjukhus för skadade soldater under första världskriget.

Almina gjorde om Highclere Castle till sjukhus för skadade soldater under första världskriget.

Sommaren 1914 stod Europa på randen av ett krig och Almina fattade beslutet att göra om Highclere Castle till ett sjukhus för skadade officerare. George var inte precis begeistrad över hennes idé, men godkände den till slut.

Ett sovrum gjordes om till operationssal och patienterna installerades i gästrummen. Biblioteket blev deras dagrum och slottets tjänstefolk lagade mat och serverade. För Almina var det viktigt att patienterna behandlades som gäster.

Almina lappade ihop männen

Under hela första världskriget arbetade Almina outtröttligt, både som administratör och sjuksköterska, för att lappa ihop de män som kom tillbaka från skyttegravarna. Tv-seriens manusförfattare inspirerades av detta och i säsong två var ju Downton Abbey sjukhus för officerare.

Efter kriget återvände familjen till Egypten, men tyvärr fick George inte glädjas så länge åt sin fantastiska upptäckt. Han dog kort efter att Tutankhamuns grav hade öppnats.

Almina gifte senare om sig med överstelöjtnant Ian Onslow Dennistoun.

Både Porchy och Eve gifte sig så småningom och gav Almina flera barnbarn. Hon gick bort 1969 då hon var 93 år. Almina hade levt ett långt och händelserikt liv med många äventyr – ett liv som också skulle ha kunnat bli en tv-serie eller film!

Av Anette Bülow och Hilde Gaarder  

Foto: TT