Frank Abagnales makalösa svindlarresa: ”Älskar Sverige och det svenska folket”

Frank Abagnales liv skildrades i Catch me if you can med Leonardo Di Caprio i huvudrollen

Frank Abagnale spelades av Leonardo Di Caprio i filmen "Catch me if you can"

Foto: TT

Pilot, läkare, jurist och Sverigevän. Frank Abagnale lurade alla med sina falska identiteter. Innan han fyllt 20 hade han rest jorden runt och svindlat till sig 2,5 miljoner dollar.

Frank Abagnale var 16 år och hade rymt hemifrån. Han hankade sig fram på dåligt betalda servicejobb och drygade ut inkomsterna med att förfalska checkar. Körkortet hade han också förfalskat för att framstå som tio år äldre och eftersom han var lång och bredaxlad gick det vägen. Frank var en äventyrlig ung man som ville tjäna stora pengar, resa världen runt och leva lyxliv – vilken 16-åring drömmer inte om det?

Skillnaden var att Frank förverkligade den drömmen. När han såg några piloter i stiliga uniformer fick han en idé som gjorde honom till en av världens mest kända – och jagade – bedragare. Allt började i New York 1964.

Frank bestämde sig för att bli pilot och det genast. Långflygningar och umgänge med vackra flygvärdinnor lockade. Men att lägga några år på att utbilda sig ville Frank inte, han började med att skaffa en uniform.

Den förslagne ynglingen ringde till flygbolaget Pan Am, presenterade sig som piloten Robert Blake och sa att hans uniform hade blivit stulen på hotellet och att han behövde en ny när han skulle flyga tillbaka till Los Angeles.

– Jag kan ju inte flyga i civila kläder, sa Frank.

Fåfängan fällde fruktade knarkkungen "El Chapo"

– Inga problem. Gå bara ner till Well-Built Uniform Company och fråga efter mr Rosen så utrustar han dig. Jag ringer och säger att du är på väg, sa mannen som Frank precis lurat.

Flög gratis över hela världen

Ur filmen Catch me if you can

Med en schysst uniform kan man slå världen med häpnad. För Frank Abagnales del blev det åtminstone nyckeln till en annan värld.

Foto: TT

En stund senare kunde Frank lämna butiken klädd i Pan Ams pilotuniform. Han hade varken behövt legitimera sig eller betala, kostnaden stod flygbolaget för. Det enda Frank behövde göra var att fylla i sitt anställningsnummer på en blankett och han skrev bara de första fyra siffrorna han kom på.

Nästa steg var att förfalska ett id-kort som alla Pan Am-anställda hade, och för Frank som redan förfalskat sitt körkort var det ingen match. Med en stilig uniform och en självsäker framtoning kunde Frank ta sig långt, men han hade ju inga kunskaper om flygning. Lösningen blev att läsa flygplansmanualer och facklitteratur på ett bibliotek. Sedan fortsatte han sin utbildning med att intervjua en pilot i den påhittade rollen som en elev som skulle skriva en artikel till skoltidningen.

Vid intervjun fick Frank veta att piloter kunde flyga gratis över hela världen. Systemet kallades deadheading och användes av flygbolagen för att flytta piloter till olika destinationer. Eftersom piloten satt på ett extrasäte i cockpit togs ingen passagerarplats i anspråk och resan blev alltså gratis.

Efter reklamen: Se också: Skådespelare som tackat nej till ikoniska roller – och sedan ångrat sig

Slå på ljud

När förberedelserna var avklarade inledde Frank sin karriär som falsk flygkapten och världsresenär. På två år var han med på 250 flygningar och besökte 26 länder. Bara vid ett enda tillfälle ombads han att ta över styrspakarna och under några sekunder styrde han det stora planet med 140 passagerare innan han slog över till autopiloten.

– Jag kunde ju inte ens flyga drake, sa Frank senare.

Lebeman och vivör

Ombord på passagerarflyg 1960

Innan plastmackorna gjorde entré var det klass i kabinköket.

Foto: TT

Men att leva lyxliv var en konst han behärskade till fullo. På resorna jorden runt bekostade Pan Am hotellrum och restaurangbesök och Frank utnyttjade det maximalt. Han fortsatte att förfalska checkar och satte sprätt på pengar som egentligen inte var hans.

Som stilig ung man i uniform hade Frank lätt att charma damer och han hade åtskilliga kärleksaffärer, många gånger med kvinnor som var några år äldre. Tänk om de hade vetat att den världsvane piloten egentligen var en bluffande tonåring som rymt hemifrån.

Risken för att bli upptäckt fanns där förstås hela tiden och när Pan Am avslöjade bedrägerierna efterlystes Frank av Interpol. Han bestämde sig för att stoppa undan uniformen och undvika flygplatser och i stället arbeta som läkare. Efter att ha lärt känna en läkare fick han en tjänst som handledare åt läkarstudenter på ett sjukhus i Georgia. Även i det här yrket klarade sig Frank bra genom att bluffa, delvis för att han själv mest övervakade läkarstudenternas arbete. En gång höll det dock på att gå riktigt illa när en baby var nära att dö av syrebrist.

Frank tyckte att det var bäst att lämna sjukhuset innan någon patient dog, och med en förfalskad juristexamen från Harvard sökte han som 19-åring en tjänst på åklagarmyndigheten i delstaten Louisiana. Där lyckades också hans bluff – tills en annan anställd började fråga ut honom om hans tid på Harvard. Efter åtta månader slutade Frank på åklagarmyndigheten när man hade börjat titta närmare på hans bakgrund.

Frank var 20 år och hade haft fyra fantastiska år med resor världen runt, men att ständigt ljuga, bluffa och luras var tröttsamt också. Han bestämde sig för att sluta med sitt kriminella liv och köpa ett hus i Montpellier i södra Frankrike, där han skulle dra sig tillbaka. En kort tid efter husköpet blev Frank igenkänd på gatan av en flygvärdinna han tidigare haft ett förhållande med. Hon visste att han var efterlyst och kontaktade polisen som grep honom.

Flydde genom toaletten

Frank Abagnale greps för stöld i Texas 1974

Med åren har Abagnales bedrägerier och eskapader blivit ifrågasatta. Bland annat menar den irländska författaren Alan C Logan i boken The greatest hoax on earth att Abagnoles historia är den största lögnen av alla..

Foto: Wikipedia

Frank hade svindlat till sig 2,5 miljoner dollar och var efterlyst i tolv länder. Efter en kort rättegång dömdes han till ett års fängelse, som sedan kortades till sex månader. Den lilla smutsiga cellen där det varken fanns madrass eller täcke till den hårda britsen var långt från de lyxhotell som Frank bott på som Pan Am-pilot. Han utlämnades sedan till Sverige där han avtjänade ett straff på sex månader innan han skickades hem till USA. Där väntade ett tolv år långt fängelsestraff. På flygningen över Atlanten funderade Frank på hur han skulle kunna fly. Han kände till att flygplanstoaletten kunde lyftas upp och att det under toaletten fanns ett hålrum och en lucka på undersidan av planet.

När planet skulle landa låste Frank in sig på toaletten, lyfte upp toalettstolen och kröp ner i hålet. På flygplatsen i New York tog han sig sedan ut genom luckan och försvann. Planen var att ta sig till Montreal där han hade 20 000 dollar i ett bankfack och sedan flyga vidare till São Paulo i Brasilien. Frank lyckades ta sig med tåg till Montreals flygplats och stod i kö för att köpa sin flygbiljett när han upptäcktes av den kanadensiska polisen, greps och skickades tillbaka till USA.

Efter Frank hade avtjänat fem år av fängelsestraffet ingick han ett avtal där han gratis hjälpte FBI att lösa invecklade bedrägerier mot att han blev frisläppt. Frank har sedan dess arbetat för FBI och som konsult specialiserad på säkerhetsfrågor i ett eget företag.

Frank Abagnale har berättat om sin äventyrliga ungdom i boken Catch me if you can, som blev film med Leonardo DiCaprio i huvudrollen 2002.

Efter det förra Sverigebesöket, då han alltså satt i fängelse i både Klippan och Helsingborg, har Frank Abagnale återvänt. Både för att berätta för svensk polis om hur man löser bedrägeribrott och för att gästa Skavlan. Relationen till Sverige har varit varm. Frank Abagnale hade haft en tuff tid i franskt fängelse innan han fördes hit. Här blev han vänligt mottagen och han lär ha blivit så begeistrad av fängelsematen att han bad om recepten. I en intervju i Allers Brott 2019 bedyrade Frank att kärleken till Sverige var bestående genom Sarah Hammermill, informationschef på hans företag.

Leonardo Di Caprio och Frank Abagnale

Kopian och originalet under lanseringen av Catch me if you can

Foto: TT

”Frank Abagnale vill poängtera att han verkligen älskar Sverige och det svenska folket. Han skulle inte vara där han är i dag om det inte vore för den vänlighet och den medkänsla svenskarna, den svenska polisen och det svenska rättssystemet visat honom. Han har haft möjligheten och glädjen att kunna återvända till Sverige många gånger. Ofta tillsammans med sin familj.”